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Oncocercosis

El problema

La oncocercosis, también conocida como "ceguera del río", es una infección causada por parásitos, que se produce como consecuencia de la picadura de la mosca negra, un insecto que se encuentra en las proximidades de ríos de curso rápido. El proceso de infección es el siguiente: un gusano entra en el cuerpo humano y genera miles de larvas que migran a la piel y al ojo. Cuando los gusanos mueren, se convierten en sustancias tóxicas para la piel y los ojos, y ocasionan intensa picazón y lesiones oculares. Después de una exposición prolongada, estas lesiones pueden producir baja visión o ceguera irreversible, como también enfermedades cutáneas deformantes. La oncocercosis es endémica en África Central, Oriental y Occidental, en regiones de América Latina y en Yemen, país de Medio Oriente.

Impacto mundial

Hay casi 37 millones de personas infectadas con oncocercosis, de las cuales aproximadamente 300 000 han quedado ciegas o padecen discapacidad visual. Además, hay aproximadamente 100 millones de personas en África y América Latina en riesgo de contraerla.

Los efectos que produce la oncocercosis, más allá de la pérdida de la visión, son devastadores, porque la mosca negra se cría en las aguas rápidas, donde se encuentra la mayor área de tierra fértil, y muchas personas se han visto obligadas a abandonar los fértiles valles del río y con ellos, sus hogares y su tierra. Esto no solo ha generado desarraigo, sino que también ha perjudicado sobremanera la productividad económica de muchos poblados en algunas de las regiones más pobres del mundo.

Tratamiento

La oncocercosis se puede controlar fácilmente con una dosis aplicada cada uno o dos años de ivermectina, un fármaco fabricado y donado por Merck & Co. (Mectizan®). Mectizan® mata las larvas del parásito en el cuerpo humano, y de este modo previene la oncocercosis y su transmisión a otras personas. Merck se ha comprometido a donar el medicamento sin cargo hasta que se erradique este mal. Se espera que, con el uso continuado de Mectizan®, se logre detener el contagio de la oncocercosis y prácticamente erradicar la enfermedad.

El trabajo de SightFirst

Desde 1993, la Fundación Lions Clubs International ha otorgado USD 33 millones para financiar la distribución del medicamento contra la oncocercosis, Mectizan®, a aproximadamente 251 millones de personas en 15 países africanos y latinoamericanos. Por otro lado, SightFirst ha posibilitado la capacitación de 682 000 voluntarios de la comunidad, quienes tienen a su cargo la distribución del medicamento. Dado que colaboran con las iniciativas denominadas Programa Africano de Control de la Oncocercosis y Programa para la Erradicación de la Oncocercosis en las Américas, las alianzas de la Fundación son sumamente importantes para llevar adelante nuestras campañas tendientes a garantizar que la oncocercosis deje de ser un problema de salud pública. Desde 1999, SightFirst ha trabajado muy estrechamente con The Carter Center, líder en la lucha por erradicar la oncocercosis.

La fructífera colaboración de organizaciones no gubernamentales (ONG), ministerios de salud, gobiernos, empresas del sector privado, organismos de las Naciones Unidas y otras entidades está dando buenos resultados. Colombia y Ecuador fueron las dos primeras naciones del mundo que han detenido totalmente la oncocercosis por medio de la prevención, el tratamiento y la educación sobre la salud. Estudios recientes realizados en África han reflejado las primeras pruebas fehacientes de erradicación de la enfermedad en algunas regiones. Estas medidas tomadas para detener la oncocercosis no solo previenen la ceguera, sino que permiten que las personas regresen a sus tierras y reactiven la economía local.

Prioridades de asignación de fondos

SightFirst entregará fondos para solventar los proyectos Leonísticos existentes contra la oncocercosis que han cosechado éxito y se concentran en la creación de mecanismos localmente sostenibles para la distribución de ivermectina y la creación de servicios integrales de atención oftalmológica. Además, financia programas de control de oncocercosis en países donde la enfermedad se manifiesta como una gran amenaza para la vista.

Si desea obtener más información sobre los datos estadísticos de la oncocercosis que se citan en esta página, lea lo siguiente: Organización Mundial de la Salud: Prevención de la ceguera y la discapacidad visual