계속 지켜보는 간호견

Joan Cary 3월 15, 2018
죽음에 이르는 저혈당을 냄새로 알아내는 개
Minnesota
USA

미네소타주의 라이온스 클럽 회원 루 오멘 씨는 수 개월에 한 번, 구급차에 실려 갑니다. 혈당치 저하로 위험한 발작을 하는 당뇨병성 쇼크 증상이 나타나기 때문입니다. 이것은 생명을 잃을 수도 있는 매우 위험한 상태입니다.

이로 인해 구급대원들과 정이 든 오멘 씨이지만, 요즘은 통 그들과 만날 기회가 없습니다. 길버트와 라이온스 클럽 덕택이죠.

체중 약 62파운드(28kg)의 검은 래브라도 리티리버 개, 길버트는 4년 전에 매일 24시간 늘 함께하는 오멘 씨의 반려견이 되었습니다. 오멘 씨가 가는 곳이라면 어디라도, 골프 코스, 오멘 씨가 지금 회장을 맡고 있는 하모니 라이온스 클럽의 모임, 피클볼 코트부터 교회, 침대까지 이 당뇨병 간호견이 함께입니다.

오멘 씨가 저혈당 또는 고혈당이 되면(100 이하, 또는 140 이상), 길버트는 앞 발로 오멘 씨를 톡톡 쳐서 알립니다.

“상태가 좋지 않을수록 세게 친답니다. 아주 나쁜 경우에는 짖을지도 모릅니다.”라고 오멘 씨는 말했습니다.

길버트는 오멘 씨와 함께 있는 친구의 혈당치가 걱정되는 상태가 되었을 때, 그들이 내뱉는 숨에서 전조를 읽어내고 발로 쳐서 알려준 적도 있습니다.

“상대가 누구라도 똑같이 알려줍니다. 대단한 개죠.”라고 오멘 씨는 말합니다.

6세의 길버트는 라이온스 클럽이 지원하고 있는 미네소타 교외의 NPO 단체 ‘캔 두 캐이나인스(Can Do Canines:CDC)’에서 루 오멘과 수 오멘 부부의 집으로 왔습니다. CDC는 1989년에 설립된 이래 미네소타주 내와 위스콘신주 근처에 사는 사람들에게 600마리가 넘는 간호견을 무료로 제공하고 있으며 길버트는 여기에서 인간 파트너의 호흡을 밤낮을 가리지 않고 감시하도록 훈련받았습니다.

오멘 씨가 저혈당 또는 고혈당이 되면(100 이하, 또는 140 이상), 길버트는 앞 발로 오멘 씨를 톡톡 쳐서 알립니다.

이 단체의 창립자이며 대표를 맡고 있는 라이온 알랭 피터스 씨는 “혈당치의 변화는 그 사람의 위 안에서 시작되어 특유의 냄새가 호흡과 함께 입 밖으로 나옵니다. 사람은 이 냄새를 맡지 못하지만 훈련을 받은 예민한 개의 후각이라면 정확히 알 수 있습니다.”라고 설명해 주었습니다.

피터스 씨 또한 당뇨병 환자로, 그 사실을 안 것은 라이온스 클럽이 주최한 혈당치 검사 이벤트에서 자원봉사자로 활동하던 중에 자신의 혈당치를 쟀을 때였습니다.

CDC 설립 당시에는 길버트와 같은 간호견이 알려져 있지 않았지만 지금은 필요로 하는 사람이 많습니다. CDC는 지금까지 42명의 당뇨병 환자에게 간호견을 제공했으며 지금도 184명이 대기자 명단에 등록되어 있습니다.

당뇨병 간호견 외에 청도견, 맹도견, 발작이나 자폐증 전문 간호견 등 600마리 이상이 활약하고 있습니다.

피터스 씨에 따르면 간호견을 가장 필요로 하는 사람은 경제적인 이유로 비용을 지불하지 못하는 경우가 많다고 합니다. 간호견은 태어나서 2세까지 훈련을 받은 후 오너에게 인계되는데, 그때까지 드는 비용은 1마리당 약 25,000달러에 달합니다. 따라서 라이온스 클럽 복합 지구 5M에서 제공하는 지원이 큰 도움이 됩니다.

피터스 씨에 따르면 미네소타의 라이온스가 2016~2017년도에 CDC에 기부한 금액은 182,000달러 이상이라고 합니다.

“미네소타주의 라이온스 클럽 회원이 CDC의 최대 지원자입니다. 그들은 우리에게 매우 중요한 존재이며 이는 금전적인 면에 국한되지 않습니다. 라이온스는 자신들이 사는 지역사회가 무엇을 필요로 하는지 알고 있는 경우가 많기 때문입니다.”

각 클럽에서 모은 총 75,000달러의 기부금과 라이온스 클럽 국제재단으로부터의 교부금 75,000달러로 CDC는 10채의 개 훈련 시설을 새로 지을 수 있었습니다.

길버트도 CDC를 방문하면 이들 시설에서 살던 때를 떠올릴지도 모르지만 지금은 오멘씨의 침대 옆에서 자고, 밤에도 깨어나 파트너인 오멘 씨의 호흡을 체크합니다.

“길버트를 항상 지켜보고 있습니다.”라고 오멘 씨는 말합니다.

길버트도 말할 수 있다면 분명 같은 말을 할테지요.

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